Durch die Untersuchung des Tierverhaltens gewinnen wir einen Einblick in unser eigenes Verhalten.

Im Bereich des Tierverhaltens gibt es ein Thema, das Ihre Studie in der Publikumspresse fast garantiert einbringen wird: zu zeigen, wie sich ein Tier wie ein Mensch verhält. Das kann das Lösen von Problemen, der Einsatz von Werkzeugen, pessimistisches Handeln bei Niedergeschlagenheit oder die Betreuung ihrer Enkelkinder sein. Die Menschen lieben Geschichten von scheinbar cleveren Tieren.

Doch die Menschen betrachten diesen Vergleich meist nur von einer Seite: Sie sind erstaunt, dass jedes andere Tier so intelligent, emotional oder selbstlos sein kann wie der Mensch. Sie überlegen nie wirklich, was dieser Vergleich für unser Selbstverständnis bedeutet.

Seit Jahrhunderten versuchen Philosophen und Wissenschaftler zu verstehen, was uns einzigartig macht. Aber die Menschen vergessen oft, dass der Mensch nicht allein ist, wenn er einzigartig ist. Jede Art auf dem Planeten hat einige Merkmale, die sie mit anderen Arten teilt, und einige, die sie auszeichnen. Was der evolutionäre Ansatz uns erlaubt, ist zu untersuchen, welche Merkmale oder Charakterzüge mit anderen geteilt werden und was uns diese Weitergabe über die betreffende Spezies sagt.

Arten können ein Merkmal aus zwei Gründen teilen: Entweder sind die Arten eng miteinander verwandt und haben das Merkmal von ihrem gemeinsamen Vorfahren geerbt, oder das gemeinsame Merkmal ist eine Anpassung an ähnliche evolutionäre Belastungen. Beide dieser Arten, Ähnlichkeiten zu betrachten, können aufschlussreich sein, wenn man versucht, die Natur des Menschen zu verstehen.

Werfen Sie einen Blick auf Ähnlichkeiten, die sich aus der gemeinsamen Abstammung ergeben. Jeder erwartet, dass Schimpansen (und Bonobos) uns ähnlich sind, weil sie unsere engsten Verwandten sind. Wenn wir sie also betrachten, konzentrieren wir uns in der Regel darauf, wie wir uns von ihnen unterscheiden. Schließlich müssen sich alle Eigenschaften, die wir nicht mit ihnen teilen, in unserer eigenen Linie entwickelt haben und daher einzigartig menschlich sein.

Es gibt zwei Probleme damit. Erstens, alle Unterschiede zwischen uns und den Schimpansen sind genauso wahrscheinlich auf Veränderungen in den Schimpansen seit unserem letzten gemeinsamen Vorfahren zurückzuführen wie auf Veränderungen in uns. So können wir nur dann zu dem Schluss kommen, dass sich eine Eigenschaft durch die menschliche Linie entwickelt hat, wenn Schimpansen ihre Eigenschaften mit anderen Affen und vielleicht sogar anderen Primaten teilen, aber wir nicht.

Zweitens, nur weil der Mensch der einzige Primat ist, der eine bestimmte Eigenschaft hat, bedeutet das nicht, dass diese Eigenschaft einzigartig menschlich ist. Ein offensichtliches Beispiel ist das Vokallernen. Soweit wir wissen, sind Menschen die einzigen Primaten, die lernen, die Geräusche zu machen, die ihre Mittel zur Kommunikation miteinander darstellen. Wir nennen dieses Merkmal „Stimmbildung“ und es ist die Grundlage für die menschliche Sprache und Sprache. Es gibt jedoch viele andere Gruppen im gesamten Tierreich, die ihre Vokalisationen lernen, zum Beispiel Papageien und Singvögel, Robben und Delfine. Wir sind also in diesem Fall bei weitem nicht einzigartig.

Situationen wie diese erlauben es uns, das natürliche Experiment der Evolution zu nutzen, um die Bedingungen zu verstehen, unter denen sich das Stimmlernen entwickeln kann, und dies auch auf die menschliche Evolution anzuwenden.

Bei Singvögeln zum Beispiel könnte sich das Liederlernen durch sexuelle Selektion entwickelt haben – von Frauen, die Partner mit komplexen Liedern bevorzugen. Die Männer, die Klänge nachahmen konnten, komponierten komplexere Lieder, was ihren Genen eine bessere Chance gab, an die nächste Generation weitergegeben zu werden. Analog dazu haben einige vorgeschlagen, dass sich das menschliche Stimmlernen ursprünglich als männliche sexuelle Darstellung, also als Gesang, entwickelt haben könnte. Dies ist nur eine Möglichkeit, aber es zeigt, wie vergleichende Ansätze uns mehr über uns selbst sagen können.

Ein weiteres Beispiel ist, dass viele Tiere, vom Schwein bis zur Biene, „pessimistisch“ handeln, d.h. so reagieren, als ob sie nach einer schlechten Erfahrung das Schlimmste erwarten. Dies ist auch bei Menschen mit schlechter Laune ein häufiges Merkmal. Es ist immer noch nicht klar, was diese Tiere subjektiv erleben, aber die Ergebnisse geben uns einen viel tieferen Einblick, warum wir auf negative Erfahrungen so reagieren wie wir. Erhöhte Vorsicht nach einer schlechten Erfahrung kann durchaus eine evolutionäre Anpassung sein, die unsere Überlebenschancen erhöht.

Vergleichende Ansätze helfen uns also, Hypothesen über uns selbst zu testen, die sonst reine Spekulation bleiben würden. Es wird seit langem angenommen, dass menschliche Frauen lange nach der Menopause leben, wenn sie aufhören, fruchtbar zu sein, um ihre Kinder und Enkelkinder ins Erwachsenenalter zu führen. Diese Erklärung würde also voraussagen, dass bei anderen langlebigen Tieren mit ähnlich lang entwickelnden Jungen wie beim Menschen ein ähnliches Verhalten zu finden ist. Und genau das wurde bei Schwertwalen gefunden (obwohl es nicht einfach war, Daten zu erhalten), eine Bestätigung, die die Erklärung auch beim Menschen wahrscheinlicher macht.

Wenn Sie also das nächste Mal eine Geschichte über clevere Tiere lesen, die genau wie wir sind, versuchen Sie, darüber nachzudenken, was dies über uns und unsere, nicht ihre, Evolutionsgeschichte aussagt. Um die Komplexität der Natur besser zu verstehen, versuchen Sie, beide Seiten der Medaille zu betrachten.